Nieuws

08/05/2020

InGreenhouses: Deze kas heeft alles waar een teler van droomt!

Little Leaf Farms is een hightech semi-gesloten kassencomplex in Devens, Massachusetts, Verenigde Staten. Tuinbouwondernemer Paul Sellew wilde consumenten in New England het hele jaar door verse en lokaal geteelde sla aanbieden. Het resultaat is een hydrocultuur  kassysteem op basis van ‘state-of-the-art’ technologie die een revolutie heeft ingezet in de sla markt in New England en ver daarbuiten.

Sinds de oprichting in 2016 produceert Little Leaf Farms sla op water op 2 hectare, die wordt verkocht in heel New England. De Amerikaanse sla-industrie wordt traditioneel gedomineerd door telers aan de westkust. “Maar dat betekende vaak dat consumenten sla kochten die bijna een week eerder geoogst was Californië,” zegt Pieter Slaman, hoofdteler en manager bij Little Leaf Farms. “Versheid is alles. Onze sla wordt op dezelfde dag gesneden en in de winkel gelegd.” Het bedrijf levert zijn sla rechtstreeks aan 2.500 supermarkten in heel New England, waaronder grote namen zoals Market Basket, Big Y, Hannaford en Ahold Stop & Shop, en daarnaast via verschillende distributeurs aan de foodservicesector.

Succesformule
Het was een bewuste keuze om te focussen op slechts drie slarassen. “Ik werkte in Nederland al vele jaren bij een grote teler voordat ik bij Little Leaf Farms begon en weet hoe moeilijk het is om kwalitatief hoogwaardige groenten te produceren. Dus toen Paul Sellew me vroeg om hem te helpen deze kas op te zetten, heb ik hem geadviseerd alles zo eenvoudig mogelijk te houden“, legt Slaman uit. “We zijn klein begonnen op één hectare met slechts één groen blad, één rood blad en één rucola-soort. Tijdens een reis naar Finland zagen Tim Cunniff (executive vice president Sales & Marketing) en ik een slaras dat een kruising was tussen een ijsbergsla en een romaine. We wisten dat als we dat konden telen op een ‘babyleafsysteem’ het ideaal zou zijn voor Caesar salade, dat erg populair is in New England. We zouden ons assortiment later kunnen uitbreiden, maar onze klanten zijn tevreden over de kwaliteit van onze producten en zeggen: “Verander niets aan deze succesformule, maar geef ons gewoon meer!”. Het bedrijf voegde na slechts een jaar nog een hectare toe om de oppervlakte van de kas te verdubbelen. Fase 3, die is opgeleverd in april van dit jaar, heeft de kas met nog eens 1,5 hectare vergroot.

Verrassend klimaat
“In ons eerste jaar hadden we te maken met kinderziektes, maar dat is normaal voor de meeste bedrijven,” herinnert Slaman. “Het was voor mij een uitdaging om me aan te passen aan een regio zonder glastuinbouw cultuur. Ik besefte dat ik bij het trainen van nieuwe medewerkers helemaal terug moest gaan naar de basis om ervoor te zorgen dat het voor iedereen duidelijk is wat er van hen verwacht wordt. Maar de medewerkers waren al snel op de hoogte van het telen van sla onder glas.” Het bedrijf heeft nu in totaal 57 medewerkers. Twee ploegen van maximaal twaalf mensen in de kas, houden de operatie 20 uur per dag, zeven dagen per week draaiende. ”Ik was ook verrast door de mate waarin het klimaat in New England veranderd; het kan heel snel omslaan van regen naar de zonneschijn, zelfs op dezelfde dag, en de warmte loopt snel op,” voegt hij eraan toe. “We maken gebruik van een actief water-koelsysteem om te voorkomen dat het gewas te warm wordt in de extreme zomers.” 

Hoofd Food Safety 
Voedselveiligheid is heel belangrijk voor zowel consumenten als klanten, vooral na verschillende E coli-uitbraken in de V.S.. “We hebben een strikte focus op hygiëne en voeren elke dag een grondige reiniging uit. We hebben ook een hoofd Food Safety, die ervoor zorgt dat iedereen zich houdt aan de voedselveiligheidsprotocollen in onze kas en verpakkingsruimte”, zegt Slaman. “En hydroponics is een natuurlijke, schone en veilige productiemethode, omdat er geen contact is met aarde. We zijn sterk gericht op duurzaamheid en daarom maken we gebruik van een biologisch systeem voor de bestrijding van ziekten en plagen in plaats van pesticides en onze verwarmingssysteem slaat CO2 op en hergebruikt dit in de kas voor de ontwikkeling van de plant. Al het water is afkomstig van het regenwater opvangsysteem op het dak dat een UV-filter bevat voor desinfectie. De afgelopen drie maanden hebben wij vloeibare zuurstof toegevoegd in de wateropslag, waardoor het zuurstofpercentage in het water is gestegen van 6% tot 14%. Dat maakt het makkelijker voor de wortels om voedingsstoffen op te nemen, zodat de planten sneller en beter groeien.”

‘Hands-free’ telen
De kas heeft nog een aantal andere high-tech kenmerken.“We hebben een 'hands-free' mobiel gotensysteem: dat is een dubbellaags systeem met een kiemlaag eronder - dus elke hectare eigenlijk bedraagt 1,4 hectare, en fase 3 heeft eigenlijk 1,9 hectare toegevoegd aan de productiecapaciteit”, zegt Slaman. “De zaden worden vier dagen belicht om ze te laten ontkiemen en worden vervolgens naar de bovenste laag verplaatst. Het hele proces duurt 24 dagen, van zaaien tot oogsten. We hebben 23 kweeksystemen en we zaaien en oogsten elke dag van het jaar in 100 vol-automatische goten. Daarnaast hebben we ook een drievoudige scherminstallatie en LED-verlichting, kortom: alles waar een teler van droomt!"

Hybride belichten
Van begin af aan hebben we gebruik gemaakt van LED-verlichting in de kas. “PB-Tec heeft naar veel tevredenheid de volledige installatie van het waterzuiveringssysteem, het computer systeem en elektronica gedaan. Zij brachten ons in contact met Oreon voor de verlichting en we zijn begonnen met een combinatie van rode en blauwe LED's: Oreon Grow Light 3.0 (red. Empress): een gepersonaliseerd LLF spectrum - narrow beam en Medium Blue spectrum - wide beam. We zijn overgestapt op een hybride systeem van rood/blauwe LEDs met 1000W en 600W HPS lampen voor de extra warmte aan de bovenkant van de kas op de lange winterdagen. Dat heeft ervoor gezorgd dat de sla veel sneller groeit,” vervolgt hij. 

Watergekoelde LED’s
Oreon's unieke watergekoelde techniek garandeert dat de LED’s en de elektronica continu gekoeld worden, ongeacht de omgevingstemperatuur van de kas, en zo optimale lampprestaties garandeert en de levensduur van de componenten verlengt. De leverancier werkt nauw samen met Slaman om hem te helpen het perfectioneren van het spectrum: “We zijn een succesvol team. Voor mij gaat het niet alleen om de maximale energie uit een kilowatt licht te halen, maar ook om te kijken wat voor soort licht de plant nodig heeft om te groeien. De zon bestaat niet voor niets uit meer dan alleen rood en blauw licht!” Het bedrijf heeft onlangs full-spectrum LED’s aan haar bestaande hybride systeem toegevoegd. "Mijn uiteindelijke doel met verlichting is het elimineren van de seizoenen - ik wil voor elke periode de meest optimale lichtomstandigheden creëren om het hele jaar door een hoge productkwaliteit en hoge volumes te behouden", zegt hij.

Toekomst
Nu dat fase 3 is voltooid, heeft Little Leaf Farms wat betreft de uitbreiding haar grens bereikt op de loactie in Devens. Maar ze blijven groeien en er zijn plannen om een 10 hectare faciliteit in Pennsylvania te bouwen en hiermee de Mid-Atlantische staten, alsmede New York te bedienen, waar Little Leaf Farms al een kleine voet aan de grond heeft. “ De kas moet klaar zijn in het voorjaar van 2021, zodat consumenten in de hele regio Greater New York binnenkort kunnen genieten van onze verse lokale sla in hun Caesar salades,” concludeert Slaman.

Foto's: Oreon en Little Leaf Farms.
Dit article verscheen in vakblad 'In Greenhouses mei 2020'
Lees het hele artikel hier (EN).
Klik hier om het gehele magazine online te lezen.

InGreenhouses: Deze kas heeft alles waar een teler van droomt!
InGreenhouses: Deze kas heeft alles waar een teler van droomt!
InGreenhouses: Deze kas heeft alles waar een teler van droomt!
InGreenhouses: Deze kas heeft alles waar een teler van droomt!